Saint François d'Assise  (聖フランソワ)  (1)

今日は10月4日、聖フランソワの日である。自然や動物を愛する事の尊さを教えた動物の守護聖人である聖フランソワにあやかり今日のミサはペットの祝福をする為に教会近くの広場で行われた。村人達の中にはバスケットに入れた子猫や小鳥の籠を下げた者や、犬や子馬を引いている者もいた。オスカルとアンドレも乳母車の中で眠る乳児のセシルと大分成長したスゼットを連れている。オスカルは奇妙な人物を見つけてアンドレに囁いた。
「 アンドレ, 何ともおかしな人がいるぞ。」 
「 えっ、どんな?」 
「 少し年のいった男だ。ロバを連れていて、そのロバの背中に猿と小型犬が乗っかっている。」 
「 何だ、それは?お伽話の洒落か?」 
「 ブレーメンの音楽隊ならば猿ではなくて猫と鶏だ!洒落ではない。」 
オスカルが少し機嫌を損ねた様だ。しかしすぐにミサが始まり二人はおかしな男の事はもう話題にしなかった。祈りも終わり皆が一列に並んで聖体拝領を受けた後、神父様がペットの頭に手をかざして祝福をする。 スゼットも無事祝福をもらってミサが終わった。

***********


ミサが終わって人が散る様に広場から去って行く。 その人混みの中を歩く二人はいつの間にか離ればなれになってしまった。しかしこういう時は無駄に探し回るのではなく馬車で待ち合わせる事になっていた。アンドレはスゼットを引いて馬車に向かった…と言うよりは実はスゼットに引かれていた。人混みを避ける様に進むスゼットにまかせてアンドレは杖で前方を確認しながら歩いた。その時もアンドレは前方を確認したにも拘らずスゼットが突然止まった。
「 どうした, スゼット?」 
スゼットの革ひもを優しく引っ張ったが、てこでも動かない。それどころかアンドレの上着の裾をくわえて後ろの方に引っ張った。 
「 お遊びが過ぎるぞ、スゼット!」 
アンドレがスゼットの鼻の頭を叩こうとしたその瞬間、鞭の音がして近くに止められていた馬車が走り出しアンドレの前を突っ切った。その時かすめた突風がいかに馬車が近かったかを感じさせた。何も知らずに足を踏み出していれば間違いなく馬車に押しつぶされていただろう。アンドレの背中をひやりと冷たい汗が流れた。 
「 ありがとう、スゼット。お前のおかげで命拾いしたぞ。」  
流石のアンドレも今のニアミスには動揺を隠せず杖を持つ手が少し震えた。その時大きな温かい手がアンドレの腕をそっと掴み 
「 お手伝いさせてください。」 
アンドレも素直に答えた。 
「 有り難うございます。助かりました。」 
その男は落ち着いていたがイタリア訛りのあるフランス語でアンドレに尋ねた。
「 貴方の奥様は乳母車を引いていた金髪の美しい方ですよね? その方の所までお送りしましょう。」 
アンドレは見知らぬ男の好意に任せた。

****************

はぐれたアンドレを馬車で待っていたオスカルは驚いた。アンドレがこちらへやってくる。そのアンドレの腕を取って歩いて来るのはさっき見かけたロバと猿と犬を連れた男だった。 アンドレが今さっきの出来事を話すとオスカルの顔は恐怖を隠せなかったが一応男に礼を言って自分達の名前を名のった。
「 遅ればせましたが私の名前はカエサルと申します。折り入ってあなた方にお話が有るのです。我が家はついこの先の農家なのですが、ひとまず我が家へ寄って頂けないでしょうか。」 
アンドレに力を貸してくれた礼もあるし変わり者でも危険な人間とは思えない。二人は頷いた。 カエサルがロバに乗ると猿がその背中をするするとよじ登り肩に腰掛けた。犬はそのままカエサルの後ろに座ったままロバが歩き出した。
「 カエサルは一体俺たちに何の用が有るんだ?」 
二人は好奇心一杯な面持ちでカエサルの後を馬車で付いて行った。




 

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